文/魏天谌

  新冠疫情正在考验美国经济和社会的方方面面,甚至在人们生活的必需品之一——手纸问题上,美国也未交出令民众满意的答卷,产业链的弊病也因此暴露无遗。

  疫情在全球爆发初期,美国、日本等国家手纸抢购一空的消息数次登上头条,各大超市卫生纸纷纷脱销。民众的忧虑并非杞人忧天,疫情已在美国全面爆发超过5个月,全美的手纸供应却还未恢复正常。

  商家的库存还是跟不上大家的需求。在亚马逊官网上,大多数手纸的价格仍然没有回归正常。有些卖家一打手纸要价45美元,是平时价格的三倍左右。如果在Target等连锁超市下单购买手纸,仍然无法在一周之内就收货。

  虽然北美的大多数超市现已恢复了手纸供应,货架不再像此前那样空空如也,但是一些超市仍然规定了每人限购份额,避免有人大量囤货造成再次脱销。

  根据研究公司IRI的数据,截至8月9日,仍有大约21%的商家面临手纸缺货的状况。

美国民众疯抢手纸并非杞人忧天 迄今仍未恢复正常供应图片来源:Katherine Quirke

  这要从1970年代日本汽车行业所发源的“精益生产(Lean Manufacturing)”概念说起。精益生产指的是及时制造,消除故障和一切浪费,试图达成零缺陷、零库存的目标,以实现利润的最大化。

  这一理念在日本兴起以后,被广泛应用到美国的制造业、零售业等领域中。企业高管试图用精益生产的办法,解决美国大量生产方式过于臃肿的弊病。在此之前,制造商通常会在仓库中储存数月的原材料和零件,增加了一定成本。

  当企业发现了精益生产能够显著提高利润时,自然选择了这一方法。利润显著高于同行水平也能使企业更加获得资本的青睐,因此获得了企业和投资者的热烈拥护。

  据统计,在去年标准普尔500强公司的财报电话会议中,“减少库存”或“精益”之类的关键词至少被提及了550次。2006年,沃尔玛就通过这一方法削减了65亿美元的库存成本。沃尔玛规定,如果供应商过早或者过晚送到了货物,就面临订单总额3%左右的罚款。

  精益生产造成的直接结果就是:产商只订购刚好够用的原材料以保持生产线的正常运转,拥有的运输工具只刚刚好够运送一天或者一个极短时间内的货物,商家只保留刚刚好填满货架的库存。许多公司就直接减少产能或者降低库存容量。

  在正常情况下,这种方法实现了高效率、低成本、利润空间的最大化。但是,当自然灾害、大流行病等意外事件发生时,精益生产的弊病就体现了出来。

  尽管在精益生产最早提出之时,也倡导厂家制定全面的备案计划,以应对意外情况的突发。不过,就目前的状况来看,出于对利润的极致追求,大多数公司完全忽略了这一点。

  由于手纸体积大、储存成本高,因此精益生产更是在手纸制造业被用到极致。大产商保洁2000年代初就曾经关闭部分产线。这成为了手纸在美国等国家脱销如此之长时间的主要原因。

  厂家平时所有的生产机器、包装机器、卡车等派送工具都处于接近满负荷运转状态。当需求突然增加的时候,每一环的运转本来就远远无法满足需求,而卡车等生产资料突然紧缺,导致整个产业链甚至比正常情况下还要滞后,产量更低,零售商所拿到的库存更少。

  尽快扩产对厂家来说也不现实,制造手纸所需要的机器核心部件需要花费数年的组装时间和高额成本。厂商们目前也没有任何扩产的计划,因为建造新工厂需要巨额投入,如果不是预计到市场长期需求的增长,此时增资对于企业来说是得不偿失。

  抢购潮中,产商只能通过工人加班、腾出其他产品生产线等方式增加产量,但是产能依然受限。据《华尔街日报》报道,佐治亚州的Georgia-Pacific纸产品制造公司最多只能提高25%的产量,完全无法满足当时顾客激增5倍、10倍以上的需求。

  在本次新冠疫情袭击美国之初,不仅仅是手纸销售一空,洗手液、厨房纸、消毒湿巾等一系列产品都出现了脱销,群众陷入恐慌购买潮之中。

  更糟糕的是,口罩以及部分食品等疫情之中的核心物资也面临极度短缺,使抗疫行动难上加难。群众的日常生活甚至健康安全都受到了极大的负面影响。

  本次美国制造业暴露出的问题依然未得解决,这代表着下一次意外打击来临之时,产业链还将面临严峻考验。买不到手纸最多只是为生活带来不便,不会造成过于严重的后果。关键在于,如果下一回脱销的不是手纸,而是食物、药物等救命物资,美国社会又该如何应对?

责任编辑:刘玄逸

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